El camino de cada niño hacia la edad adulta es diferente- y a menudo difícil o incierto incluso en los mejores tiempos. Añada una pandemia sin precedentes, los retos de la generación actual de jóvenes son especialmente difíciles de navegar.

COVID ha traído consigo la muerte, el miedo, la inestabilidad económica y el distanciamiento físico- cuyo efecto ha sido "devastador" para la salud mental de los adolescentes, dijo el Dr. Vivek Murthy, el Cirujano General de Estados Unidos que detalló la crisis en un informe de 53 páginas de diciembre de 2021. Y eso se produjo tras otro reporte del otoño en el que las principales organizaciones de salud infantil declararon que la salud mental de los adolescentes era una emergencia nacional.

Entre los hallazgos de diciembre- un aumento "significativo" de los autoinformes de ansiedad, depresión y más visitas a las salas de emergencia por problemas de salud mental. Y lo que es más alarmante, las visitas a la sala de emergencia por intentos de suicidio aumentaron en más de un 50% en el caso de las niñas adolescentes en 2021 (y en un 4% en el caso de los niños adolescentes) en comparación con 2019, según los investigadores.

"Nuestra obligación de actuar no es sólo médica- es moral," dijo Murthy. "Los problemas de salud mental son reales y están muy extendidos. Pero lo más importante es que son tratables y a menudo prevenibles".

Los problemas de salud mental son reales. También son tratables.

Dr. Michael Clark
Dr. Michael Clark

En Carolina del Norte, "ha habido un tsunami de necesidades", dijo el Dr. Michael Clark, de Novant Health Psychiatric Associates - Huntersville. El psiquiatra, especializado en niños y adolescentes, dijo que los referidos de pacientes casi se han duplicado.

"Los adolescentes que veo suelen tener una mezcla de ansiedad y depresión. Y eso ocurre con una alteración de la rutina. La pandemia ha afectado a sus amistades, a sus interacciones sociales y a su forma de asistir a la escuela. Así que es difícil cuando uno es un joven en esa situación", dijo Clark.

Clark sugirió cinco prácticas recomendadas para que los padres puedan navegar conversaciones difíciles- con un "no" y un "sí" para cada una de ellas. También ofreció orientación para buscar ayuda profesional.

1. '¿Está preocupado por...? '

Especialmente con los adolescentes, no etiquete las cosas antes de que tengan la oportunidad de hablar. Preguntar: "¿Le preocupa el COVID? ¿Le preocupa el examen o lo que dicen sus amigos?" ponga sus propias palabras a sus sentimientos.

En su lugar, intente hacer preguntas abiertas. Algo como: "Hoy parece preocupado. ¿Le pasa algo?" o tal vez: "Últimamente parece retraído. ¿Quiere hablar de ello?" Deje que el niño se exprese antes de sacar conclusiones, porque es mucho mejor que lo digan ellos.”

Y puede que no digan nada al principio, pero saber que está ahí y que está dispuesto a escuchar -sin ser pesado al respecto- mantenga la puerta abierta. Tal vez les diga: "Sabe, si hay algo que le preocupa, estoy aquí para hablar de ello". El solo hecho de tener esa conexión humana continua es valioso en sí mismo.

2. 'No se preocupe por las cosas pequeñas'.

Los padres no deben ignorar los temores de sus hijos. Y una frase como "no se preocupe por las cosas pequeñas" puede trivializar lo que les preocupa. Además, decirle a alguien que no esté ansioso no va a hacer que lo esté menos. Hay formas de dar apoyo sin causar más angustia.

Valide lo que les preocupe. Creo que las preocupaciones de los adolescentes se basan en cosas reales y legítimas. Reconocerlo no significa que los padres digan: "Debería estar realmente preocupado por esto". Sólo significa: 'OK, lo entiendo'.

Digamos que están preocupados por un examen. Intente relacionarlo con una experiencia personal; comparta un momento en el que estaba preocupado por la escuela y que haya salido bien. O tal vez lo hizo mal, pero mire dónde está ahora.

Si a la larga no nota ninguna diferencia, haga hincapié en que aprendió de ello y la vida siguió adelante. Creo que es un enfoque mucho mejor que decir "no se preocupe por las cosas pequeñas".

3. 'Yo también estoy estresado. '

En cierto modo, crear una comparación también puede ser algo displicente. No es muy útil. En lugar de eso, relacione su preocupación actual con algo que hayan afrontado en el pasado y recuérdeles cómo lo superaron. Enfatice que no es una cosa para siempre.

Digamos que le dicen: 'Me preocupa que la variante omicron vuelva a cerrar escuelas'. Un padre podría responder con algo como: "Lo entiendo. Recuerde que ya hemos pasado por esta situación y, si volviera a ocurrir, creo que tiene las herramientas que necesita. La última vez lo supero y estoy muy orgulloso de cómo lo manejo”.

children's health well visit annual check-up peds pediatrician children's health girl
 

Encuentra un doctor que hable español.

Haga click aquí

4. 'Estará bien. '

Afirmaciones generales como "Estará bien" no son una solución a un problema específico. Un padre puede decir esto tratando de elevar la independencia de su hijo adolescente, como "Lo lograra. Yo no tengo que intervenir", pero los niños pueden interpretarlo como "Este no es mi problema".

Cuando alguien tenga sentimientos intensos por algo, ayúdele a relacionarlo con algo concreto. Pruebe con las preguntas abiertas que he mencionado antes para ayudarles a identificar lo que les preocupa.

Valide sus sentimientos con algo como: "Sé que esto no es fácil y veo que lo está pasando mal". Ofrézcales apoyo y hágales saber que está ahí para ellos. Creo que eso es mucho más útil que un enfoque de amor duro.

5. 'No sé qué hacer. '

Todos nosotros, a cualquier edad, experimentamos ocasionalmente miedo, preocupación, tristeza o angustia. En la mayoría de los casos, estos síntomas son de corta duración y no afectan a nuestra capacidad de funcionamiento. Pero, en otras ocasiones, los síntomas pueden causar graves dificultades en el funcionamiento diario y afectar a nuestras relaciones con los demás.

Si observa un cambio en el comportamiento de un niño o adolescente que dura más de un par de semanas, tiene mucho sentido buscar ayuda profesional. Sobre todo si los cambios son drásticos-puede que se aíslen, que sus notas bajen, que parezcan llorosos o que no duerman. Y, por supuesto, busque ayuda inmediata si expresan pensamientos suicidas.

Creo que la mejor manera de enfocar esta conversación es dejar claro que todo el mundo necesita ayuda ahora y otra vez. Nadie es una isla ni un experto en todo. Hágale saber a su hijo que es natural que hable con alguien cuando está en momentos difíciles. Pruebe algo como: "Vamos a ver qué podemos hacer para volver a ser como antes, cuando parecía más feliz y disfrutaba más de la vida".

Otros consejos de expertos:

  • Su pediatra es un buen punto de partida si cree que su hijo necesita ayuda profesional. Pídale que lo refiera. Y si la espera para un psiquiatra es demasiado larga, recuerde que también pueden ver a un consejero o psicoterapeuta. No tiene por qué ser un psiquiatra.

  • A los adolescentes les gusta la rutina. Tratar de mantener algún tipo de ritmo regular en su día -ya sea el sueño, la escuela o las actividades extracurriculares- es valioso. 

  • Mientras ayuda a su hijo a superar los momentos difíciles de la vida, pruebe visitar el Centro de Recursos (en Inglés) de la Academia Americana de Psiquiatría Infantil y Adolescente.