Al entrar en cualquier supermercado o tienda de conveniencia, docenas de productos de salud y bienestar -desde cápsulas hasta gomitas- prometen a los compradores una buena noche de sueño o una cura para las alergias estacionales. Y para los padres que quieren lo mejor para sus hijos, un suplemento que afirma estimular el crecimiento o reforzar el sistema inmunitario de un niño puede ser tentador para colocarlo en el carro.  

Dr. Robert Paynter
Dr. Robert Paynter

Pero ¿productos como la melatonina, las multivitaminas y el jarabe de saúco están a la altura de las circunstancias? Y lo que es más importante, ¿ayudarán realmente a su hijo? Estas son las preguntas más frecuentes de los padres, según el Dr. Robert Paynter, pediatra de Novant Health Forsyth Pediatrics -Westgate en Winston-Salem.

1. La Seguridad es el Número 1.

Dado que los suplementos se consideran productos alimenticios, están mínimamente regulados por la Administración de Alimentos y Medicamentos y pueden contener contaminantes. Por esta razón, es importante consultar con un profesional de la salud antes de tomar un suplemento dietético.

"Ahora mismo, oirá hablar del jarabe de saúco para todo, desde ayudar a su bebé a comer o dormir mejor hasta superar un resfriado más rápidamente", dice Paynter. "Aunque la ciencia no respalda estas afirmaciones, es probable que el jarabe de saúco no dañe al bebé, pero siempre pregunto a los padres: ¿Dónde lo han conseguido? Porque si lo consiguen en un puesto de carretera, podría haber un contaminante en él".

Aunque Paynter informa a sus pacientes de que los estudios no respaldan los supuestos beneficios de la mayoría de estos suplementos, cree que su papel más importante es educar a sus pacientes y a sus padres y asegurarse de que no se produzca ningún daño. Un ejemplo es el uso de gotas de gas para bebés, comercializadas como una forma de aliviar el dolor de estómago por el exceso de gases.

"En los estudios, estas gotas nunca marcan realmente la diferencia en los bebés, pero en ese primer par de meses de vida, si un padre cree que puede funcionar, y no es peligroso, para mí no es importante tener razón mientras el bebé no se vea perjudicado por ese producto. Ese suele ser también mi enfoque con los suplementos vitamínicos", dijo.

Los suplementos dietéticos también pueden interactuar con algunos medicamentos, por lo que es mejor consultar con un médico antes de probar algo nuevo.

2. Compre suplementos de una empresa de confianza.

Los consumidores deben seleccionar cuidadosamente dónde compran los suplementos dietéticos. Paynter sugiere comprar sólo a una empresa de confianza con buena reputación. Y aunque la comodidad de sitios web como Amazon o eBay es muy atractiva, hay que desconfiar de la compra de suplementos en sitios web donde los vendedores son terceros.

"En el pasado, se ha descubierto que los suplementos comprados en Amazon contienen plomo u otros contaminantes. No hay garantía de que el producto sea lo que cree que es, pero comprar al fabricante real es más seguro", dijo Paynter.

A medida que crecen, los niños también pueden tener la tentación de comprar suplementos por Internet o a un amigo, por lo que es importante hablar abiertamente con ellos sobre posibles problemas de seguridad.

"Con los adolescentes, todo el mundo en su gimnasio puede estar tomando un suplemento de proteínas, y se pone a la venta. Estos no han demostrado ser increíblemente eficaces, y se ha descubierto que algunos de ellos contienen estimulantes", dijo Paynter.

3. No siempre se puede confiar en las etiquetas.

Tenga en cuenta que algunos suplementos dietéticos pueden contener ingredientes que no figuran en la etiqueta. En los últimos años, hubo un estudiante atleta de Carolina del Norte que tomaba un producto similar a 5-hour ENERGY. Sin que el estudiante lo supiera, el producto contenía efedrina, un estimulante del sistema nervioso central utilizado para tratar problemas respiratorios, que no figuraba en la etiqueta, según Paynter.

"Ese niño tuvo un problema cardíaco en el campo y no sobrevivió. Aunque compruebe la etiqueta, puede que no sepa lo que  está recibiendo", dijo.   

Los suplementos dietéticos que contienen efedrina son ilegales en Estados Unidos por su relación con muchos casos mortales como el del estudiante deportista.

Paynter también ofreció consejos más específicos para los padres que tengan curiosidad por determinados suplementos:

  • Los multivitamínicos no son necesarios para la mayoría de los niños sanos que crecen con normalidad, afirma Paynter. Incluso los productos de cereales están fortificados con vitaminas como el hierro y la vitamina D, por lo que los alimentos se consideran la mejor fuente de nutrientes.

"Por extraño que parezca, incluso los niños que comen en McDonald's probablemente reciben suficientes proteínas, vitamina D y calcio. Y aunque podamos discutir el valor nutricional, en términos de grasa, la mayoría de los niños estadounidenses que tienen acceso a la comida no necesitan preocuparse por las vitaminas", dijo Paynter.

  • Los estudios demuestran que el chocolate negro puede ser eficaz para calmar la tos. La miel también es eficaz para evitar la tos, pero la ciencia no respalda la afirmación de que pueda ayudar con las alergias. Y atención: La miel también puede provocar botulismo infantil en niños menores de 12 meses.
  • Una cosa que Paynter recomienda no dar a los niños es el zinc. Aunque es poco frecuente, el zinc puede provocar insomnio, una pérdida permanente del olfato e incluso una insuficiencia renal aguda en algunos niños.
  • La melatonina para el sueño ha sido investigada y ha demostrado ser eficaz, dijo Paynter. Los estudios demuestran que la melatonina es muy eficaz si el ritmo circadiano de una persona está apagado, lo que puede ser causado por el cambio de horario debido al avión, o un horario de sueño irregular.

"En los niños, la evidencia ha demostrado que puede haber algún beneficio con la iniciación del sueño. También tengo muchos niños con déficit de atención a los que sugiero que tomen melatonina. A veces, sus pensamientos están en modo de hiperactividad, así que eso puede ayudar", dijo.

La melatonina debe administrarse 30 minutos antes de acostarse. La dosis máxima recomendada es de cinco miligramos, aunque es poco probable que se produzca una sobredosis con esta ayuda para dormir que no crea hábito, dijo Paynter.

Por encima de todo, destacó la importancia de educar a los pacientes. "El objetivo de un pediatra es acompañar a los padres en su camino hacia la paternidad, ayudándoles a navegar por el difícil y maravilloso regalo que es la paternidad", dijo Paynter.