El Departamento de Salud y Servicios Humanos de Carolina del Norte ha actualizado sus directrices sobre la serie de vacunas contra la meningitis. Ahora se requiere un refuerzo para muchos estudiantes del último año de secundaria. Algunas cosas que hay que saber sobre la meningitis:  

  • Es poco común, pero es una amenaza para la vida.
  • A menudo ataca sin previo aviso.
  • Los adolescentes y los adultos jóvenes tienen un mayor riesgo de contraer la enfermedad meningocócica.
  • Alrededor de 1 de cada 10 personas que contraen la enfermedad morirán a causa de ella. Y los que sobreviven pueden tener efectos duraderos en su salud.

Las viejas noticias: Todos los niños de 11 y 12 años deben ser vacunados con la vacuna conjugada contra el meningococo (MCV4).

Que hay de nuevo: Desde el pasado mes de agosto, una dosis de refuerzo para proteger contra la enfermedad meningocócica se requiere en Carolina del Norte para los adolescentes que entran en el 12º curso -o a los 17 años-, lo que ocurra primero. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) han recomendado durante mucho tiempo una segunda dosis a los 16 años. Ahora, es obligatoria para los estudiantes. 

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Dra. Allison Hudson

"Ha sido una recomendación para nuestros pacientes durante bastante tiempo", dijo la pediatra Dra. Allison Hudson, médica principal de Novant Health Pediatrics Oak Hollow en High Point, Carolina del Norte. "Pero no fue requerido por el estado de Carolina del Norte hasta agosto del 2020".

Los adolescentes que reciben su primera dosis de MCV4 a la edad de 16 años o después no necesitan una dosis de refuerzo.

Los niños de 2 a 10 años deben recibir dos dosis de la vacuna meningocócica sólo si corren un mayor riesgo de contraer la enfermedad. 

Hablamos con Hudson sobre por qué es importante esta vacuna, por qué son importantes otras vacunas y el hecho de que el COVID-19 no ha desaparecido. 

Sobre la meningitis 

La meningitis es una infección del revestimiento del cerebro y la médula espinal. "Es muy grave, pero también muy rara", dice Hudson. "Hay diferentes formas, y afortunadamente nos vacunamos para las principales causas de meningitis bacteriana en nuestro país. Hace mucho, mucho tiempo que no tengo un caso de meningitis bacteriana, por suerte." 

La bacteria que causa esta infección (Neisseria meningitidis) puede propagarse cuando las personas tienen un contacto estrecho o prolongado con la saliva de alguien, como por ejemplo al besar, toser y compartir vasos o utensilios. Según los CDC, aproximadamente 1 de cada 10 personas tiene esta bacteria en la parte posterior de la nariz y la garganta sin estar enfermos. Esto se llama ser "portador". A veces las bacterias invaden el cuerpo y causan ciertas enfermedades.

Los síntomas de la meningitis bacteriana incluyen fiebre, dolor de cabeza, dolores corporales y problemas con la luz que lastiman los ojos. Puede evolucionar rápidamente hacia síntomas más graves, como rigidez en el cuello, letargo, anomalías neurológicas y, a veces, una erupción de color violeta en el cuerpo.  

Otro tipo de meningitis- la viral- es la más común. "La mayoría de las personas mejoran por sí solas sin necesidad de tratamiento", según el sitio web de los CDC. "Sin embargo, cualquier persona con síntomas de meningitis debe acudir al médico de inmediato porque cualquier tipo de meningitis puede ser grave. ” 

Cómo se propaga

La meningitis se propaga del mismo modo que el Coronavirus- a través de las gotitas respiratorias. "Esa es una de las razones por las que se propaga con tanta facilidad", dijo Hudson. "Y cualquiera que conozca a los adolescentes sabe que suelen estar muy juntos, acurrucados unos junto a otros. Viajan en manada".

Los posibles efectos secundarios, o efectos esperados, asociados a la vacuna contra la meningitis son los mismos que los asociados a la mayoría de las demás vacunas- hinchazón, enrojecimiento y dolor en el lugar de la inyección; dolor de cabeza; fiebre o cansancio. Los problemas graves, como las reacciones alérgicas, son poco frecuentes.

Un buen emparejamiento: Las vacunas contra la meningitis y el COVID-19

Ambas vacunas pueden administrarse al mismo tiempo. 

Si pide cita para un examen físico que incluye vacunas, es útil que el personal de la consulta sepa que necesita la vacuna del COVID-19 al mismo tiempo. 

"Lo mantenemos congelado y tenemos que descongelarlo", explica Hudson. "No tiene una larga vida útil. Una vez que se ha tomado un frasco de la vacuna, se dispone de seis horas para utilizarla. Queremos preservar la integridad de esa vacuna, así que agradecemos saber con antelación si un paciente la quiere." 

El COVID sigue aquí

"Mis compañeros y yo nos encontramos con preguntas sobre la vacuna contra el COVID varias veces al día", dijo Hudson. "Lo que más parece resonar en nuestros pacientes es entender que todo el mundo, en algún momento, tendrá que hacerse inmune al COVID, y que o bien contraerá la enfermedad y tendrá algún nivel de inmunidad o se vacunará. El Coronavirus está aquí para quedarse. No va a ir a ninguna parte, y no estamos en un nivel en el que ninguno de nosotros deba sentirse cómodo. Todavía no hay inmunidad de grupo; no tenemos suficientes personas vacunadas en este momento. 

"Si se contrae la enfermedad, es más probable que se produzcan efectos secundarios importantes", continuó Hudson. "El riesgo de padecer una enfermedad grave es significativamente mayor que cualquier riesgo, de cualquier tipo, de la serie de vacunas. ”

No hay que confiarse. La pandemia no ha terminado. "Entre las personas no vacunadas, el COVID sigue estando en niveles más altos", dijo Hudson. "Oímos hablar de que las cifras están bajando con COVID, y eso se debe realmente a que estamos incorporando a esas cifras a las personas que se han vacunado. Cuando se quita a las personas que han sido vacunadas de esos datos, y se mira sólo a las personas no vacunadas, las tasas siguen siendo bastante altas." 

Niños y COVID

Los niños que contraen el COVID-19 suelen enfermar menos que la mayoría de los adultos. Pero eso no significa que no puedan sufrir consecuencias a largo plazo. Algunos niños no se recuperan al 100% del virus. 

"Estamos viendo muchas complicaciones cardíacas de COVID en los niños", dijo Hudson. "Estamos viendo complicaciones neurológicas, al igual que en los adultos. Puede haber cierto deterioro cognitivo tras la enfermedad. Estamos viendo problemas respiratorios. El síndrome inflamatorio multisistémico que estamos viendo en los niños sigue siendo algo real. Esos riesgos son muy bajos, pero existen, y se pueden prevenir. Ese es el mensaje que quiero transmitir a los padres. Se puede prevenir".  

"Hay un mito que sigue circulando sobre la infertilidad como efecto secundario de la vacuna del COVID", añadió. "Puedo decir que es un mito. No hay ninguna ciencia que lo respalde". 

La importancia del examen físico anual 

"La prevención de enfermedades posteriores comienza en la infancia", dijo Hudson. 

Algo como una anomalía lipídica -que podría poner a un niño en riesgo de padecer una enfermedad cardíaca en la edad adulta- puede descubrirse durante un análisis de sangre en un examen físico anual. 

"Podríamos descubrir un riesgo de diabetes o algunos problemas con la forma en que un niño está creciendo que apunta a un problema hormonal o endocrino", dijo Hudson. "Estamos capacitados para buscar estas sutilezas. Utilizamos los chequeos para detectar estas cosas. También nos fijamos en la salud mental. Hay muchos problemas de salud mental que surgen en una visita anual y que quizá no se hayan planteado antes o de los que los padres ni siquiera eran conscientes. La salud mental es un aspecto importante de la atención medica anual. ” 

Los adultos y la meningitis 

Los adultos deben vacunarse contra la meningitis si:

  • Es un estudiante de primer año que vive en una residencia universitaria o en otro ambiente de grupo.
  • Es un recluta militar.
  • Tener el bazo dañado o que ha sido removido. 
  • Viajan o residen en países en los que la enfermedad es común.

La última palabra sobre la meningitis 

Las tasas de mortalidad por meningitis llegan al 15%. Y la supervivencia suele ir acompañada de graves efectos secundarios.

"En el caso de la meningitis bacteriana, es probable que no se recupere al 100%", afirma Hudson. La pérdida de audición, el daño cerebral, el daño renal, la pérdida de extremidades, los problemas neurológicos o las cicatrices de los injertos de piel son posibles tras un ataque de meningitis. 

"Y es una enfermedad prevenible", dijo Hudson. "Lo insisto con todas mis familias."